Qlayers maakt technologie

Ze had een bedrijfje in yogaleggings van gerecyclede PET-flesjes. Die kocht ze in via Amerika en stalde ze bij haar moeder in de schuur. Hele kasten vol. Josefien Groot was op haar 19e al ondernemer. Durfde ze dat zo jong al? Tuurlijk, haar zus deed het ook. Inmiddels staat Josefien samen met Ruben Geutjens aan het hoofd van de Delftse startup Qlayers. Hij doet de technische kant, zij de business. Een topteam in balans. Qlayers ontwikkelde een technologie waarmee coatings geautomatiseerd worden aangebracht op industriële oppervlakken. Niet alleen verfcoatings, ook functionele microstructuren die de luchtweerstand verkleinen, selfcleaning of self-healing zijn.

AUTOMATISCH COATEN WAAR DAT NU NOG MET DE HAND GEBEURT

Sinds de jaren dertig weet men al dat een haaienhuid de weerstand vermindert. De huid bevat riblets die razende windvlagen of klotsende golven in stromen lijnt. Heel handig voor toepassing op bijvoorbeeld schepen of vliegtuigen die zo hun lucht- of waterweerstand verminderen en minder CO₂ uitstoten. “Het is nog geen andere partij gelukt om een haaienhuidcoating op te schalen en tegelijkertijd flexibel te printen,” vertelt Ruben Geutjens. “Met behulp van onze 3D-printingtechnologie kunnen wij de afstand tussen die lijnen wél optimaliseren voor elke toepassing.”Inspector nu verder als het product Magnet REVIEW.

Qlayers ontwikkelde een speciale printerkop die op een robot past, zodat coatings automatisch aangebracht kunnen worden waar dat nu nog met de hand gebeurt. “Het onderhouden en coaten van grote oppervlakken als schepen, vliegtuigen of windturbines is nu een enorme operatie. Als men achter raakt met het onderhoud, dan worden windturbinebladen soms zomaar in zee gedumpt. Niet langer kostenefficiënt, zeggen ze dan. Onze oplossing zorgt ervoor dat dat niet meer hoeft te gebeuren en dat de levensduur van materialen verlengd wordt.” De Delftse startup ontwikkelde rondom de printerkop ook een capsule waarin je met software de condities kunt controleren: luchtvochtigheid, spuitdruk, temperatuur. Zo wordt de verf stofvrij en gecontroleerd geprint, krijgt het oppervlak de optimale dekking en wordt er niet onnodig veel verf gebruikt. Milieuvriendelijk dus.

DE KLOOF DICHTEN TUSSEN TECHNOLOGIE EN KLANT

“Ons aanvankelijke product was het geautomatiseerd aanbrengen van die functionele microstructuren,” zegt Josefien Groot. “Maar was dat ons enige product geweest, dan had UNIIQ ons nooit gefinancierd. Dan was de kloof tussen technologie en markt gewoon te groot geweest. Onze afzetmarkten zijn traditioneel – de maritieme industrie, de luchtvaart. Verf en andere coatings worden nu nog vaak met de hand aangebracht. Het coatingproces is nog helemaal niet geautomatiseerd. Dan kun je dus niet direct aankomen met een haaienhuidstructuur.” Qlayers deed dus eerst een handreiking naar de markt, om daarna weer een grote stap vooruit te kunnen zetten. “We besloten eerst het reguliere coatingproces te automatiseren. Dus gewoon verf aanbrengen met een automatische printkop en een karretje, robotarm of crawler. Daarmee konden we meteen de markt op en omzet draaien. Met die omzet kunnen we nu onze microstructuur-technologie verder ontwikkelen.”

Lees hier het persoonlijke verhaal van Josefien de Groot.